Зачем нужны большие пальцы? Попросите приятеля прикрепить ваши большие пальцы к ладоням при помощи клейкой ленты так, чтобы вы не могли ими шевелить. А теперь попробуйте одной рукой взять какой-либо предмет, скажем, карандаш или чашку. Или попытайтесь удержать как можно больше предметов. Вы очень быстро убедитесь, насколько важно для всех этих манипуляций иметь большой палец, отстоящий от всех прочих.

«Южные обезьяны» из Африки

Одна из самых первых ископаемых находок, связанных с «обезьяночеловеком», — череп ребенка. Его откопали в 1924 г. у Таунга, на территории нынешней Ботсваны. У этого черепа были как обезьяньи, так и человеческие черты, и его обладателя назвали «австралопитек афаренсис». С тех пор нашли множество других ископаемых останков австралопитеков («южных обезьян»). Все находки свидетельствуют, что мозг у этих животных был не очень крупный (около 500 см’), а большие коренные зубы служили для перетирания растений и плодов. Австралопитеки были низкорослыми (около 1,2 мв высоту).’ Одни были плотного и коренастого телосложения, другие — хрупкого и изящного. Некоторые ученые полагают, что это были
самцы и самки одного и того же вида. Кое-кто относит их к различным видам австралопитеков. «Южные обезьяны» — предмет многочисленных дискуссий, и их происхождение по-прежнему неясно.

«Люси», «южная обезьяна», найденная в 1974 г.
Это некоторые фрагменты костей черепа синантропа — одного из «выпрямленных людей». Ученым удалось собрать эти фрагменты в единое целое и восстановить полный череп синантропа. У него были надглазничный валик, как у обезьян, и выдающаяся вперед челюсть. Вдоль верхней части черепа тянулся костный выступ, а сзади имелось утолщение в виде своего рода гребня. И черепная коробка, и мозг синантропа крупнее, чем у гомо хабилиса.

История «Люси».

В 1974 г. американский антрополог Дои Джохансен сделал выдающееся открытие, откопав на территории Эфиопии останки молодой самки «южных обезьян» ростом чуть выше 1 м. Ее назвали «Люси». Мозг и зубы «Люси» походили на обезьяньи, однако передвигалась она, вероятно, па своих кривых ногах в выпрямленном положении. До этой находки ученые считали, что «южные обезьяны» жили на Земле около 2 млн лет назад. Однако возраст останков «Люси» был определен приблизительно в 3—3,6 млн лет. Значит, «южные обезьяны» появились на планете на миллион с лишним лет раньше, чем считалось прежде.

«Человек умелый»

В то самое время, когда «южные обезьяны» бродили по Африке, бок о бок с ними развивалась другая группа гомипид. Они появились несколько позже, около 2 млн лет назад. Это уже были первые настоящие люди, или «хабилиды». Возможно, предки их — более стройные австралопитеки. Гомо хаоилис («человек умелый») был примерно того же роста, что и «южные обезьяны», однако обладал более крупным мозгом — около 700 см’. Нам известно, что «человек умелый» пользовался целым набором орудий, в который входили осколки камней, режущие и рубящие орудия (наподобие ножей), скребки, а также «инструменты» для изготовления новых орудий.